Peter Minuit wurde hugenottisch-wallonischer Abstammung in Wesel am deutschen Rhein geboren. Er wuchs in seiner Heimatstadt auf und wurde dort anscheinend Kaufmann, Er war Diakon in der örtlichen niederländisch-reformierten Gemeinde. 1624 besetzten spanische Truppen Wesel; Minuit floh nach Holland und dann in die amerikanische Kolonie New Netherland der niederländischen Westindien-Kompanie. 1625 wurde er in den Gouverneursrat von William Verhulst berufen, kehrte aber bald nach Amsterdam zurück. Anfang 1626 fand ihn wieder in der Kolonie, vielleicht nur als Supercargo für die Firma; doch am 23. September setzte der Rat der Neuen Niederlande Verhulst ab und proklamierte Minuit zu seinem Nachfolger.

Vermutlich hatte Minuit nicht geplant, in Amerika zu bleiben, denn er schickte seine Frau erst nach seiner Ernennung zum ersten Generaldirektor. Eine seiner frühesten Amtshandlungen war es, indische Führer der Region einzuberufen und Manhattan Island von ihnen für Schmuckstücke im Wert von 24 US-Dollar zu kaufen. Dies gab dem Unternehmen einen Anschein von Legalität für seine Besetzung der Insel, und sein Hauptsitz in New Netherland wurde nach Manhattan verlegt.

Nach Fertigstellung einer Festung, eines Lagerhauses und einer Mühle machte Minuit seine Stadt New Amsterdam zum Konzentrationspunkt für verstreute niederländische Siedlungen in der Kolonie. Als 1628 die regulären Gottesdienste in New Amsterdam begannen, dienten Minuit und sein Schwager (der Ladenbesitzer der Firma) Pastor Jonas Michaëlius als Älteste.

Fehlende Datensätze beschränken historische Informationen über die administrativen Aktivitäten von Minuit. Es ist bekannt, dass er 1627 sowohl diplomatische als auch kommerzielle Beziehungen zur Plymouth Colony in Massachusetts aufnahm. Er wurde auch in einen bitteren Streit mit Johan Van Remunde (Johan Van Remunde), Sekretär der Gesellschaft in den Neuen Niederlanden (die neuen Niederlande) verwickelt; Michaëlius stellte sich auf die Seite des Sekretärs und griff bald Minuit als heuchlerisch, grausam, und unehrlich an. Sowohl Minuit als auch Remunde wurden zur Untersuchung nach Holland zurückgerufen. Nach längerer Untersuchung wurde Minuit entlassen, während Remunde in die Kolonie zurückkehrte.

Minuit zog sich nach Emmerich, Herzogtum Kleve, zurück. Aber 1635 empfahl ihn ein Firmendirektor dem schwedischen Kanzler als ideal qualifiziert, um eine Kolonie in Amerika am Delaware River zu gründen. Ein Treffen in Den Haag (1637) führte zur Gründung einer schwedischen Handels- und Kolonialisierungsgesellschaft. Minuit, der bei der organisatorischen Sitzung anwesend war, stellte ein Achtel des Kapitals von 24.000 Gulden zur Verfügung.

Die Minuit, die im Spätherbst mit zwei Schiffsladungen schwedischer und finnischer Kolonisten abreisten, erreichten im März 1638 die Delaware Bay. Ende dieses Monats, nachdem er von benachbarten Indianerhäuptlingen ein Gebiet am rechten Ufer des Flusses gekauft hatte, proklamierte er „New Sweden“ und errichtete Ft. Christina (heutiges Wilmington). Nach der Fertigstellung der Festung und dem Verlassen eines Untergebenen segelten die Minuit im Juni 1638 in die Karibik, um mit Tabak zu handeln. Als er einen holländischen Kaufmann in St. Christopher besuchte, ertrank er, als ein Hurrikan die Insel traf.

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