¡Es un rockero punk! ¡Es una muñeca troll! Oh, no, espera, es solo otra especie notable al borde de la extinción.

La tortuga de río Mary (Elusor macrurus) no se parece a ninguna criatura que hayas visto antes, y definitivamente hay una razón para ello.

La tortuga de agua de 40 cm de largo, completa con fosas nasales anchas, dedos en la barbilla y, a veces, un bonito peinado de algas, solo se puede encontrar en el río Mary en Queensland, Australia.

También es una de las especies más amenazadas del planeta. Es por eso que la Sociedad Zoológica de Londres (ZSL) ha clasificado a la tortuga de río Mary en el puesto 29 en una nueva lista de las especies de reptiles más vulnerables.

» Los reptiles a menudo reciben el extremo corto del palo en términos de conservación, en comparación con aves y mamíferos», dijo Rikki Gumbs, coordinador de la lista Evolutivamente Distinta y en Peligro de Extinción (Edge) de reptiles de ZSL.

» La lista de reptiles Edge destaca lo únicas, vulnerables y sorprendentes que son estas criaturas.»

Desafortunadamente, el aspecto único de la tortuga de río Mary es exactamente lo que ha condenado a la especie. Durante los años 1960 y 70, la dócil tortuga era una mascota extremadamente popular, porque, por supuesto, lo era.

Cada año durante diez años, más de 15.000 crías fueron enviadas a tiendas de mascotas en toda Australia, y, después de años de saquear los nidos, los humanos llevaron con éxito a la especie al borde de la extinción.

Ahora, los conservacionistas están luchando para mantener viva esta especie única.

«Al igual que con los tigres, rinocerontes y elefantes, es vital que hagamos todo lo posible para salvar a estos animales únicos y a menudo pasados por alto», dijo Gumbs.

» Muchos reptiles Edge son los únicos supervivientes de linajes antiguos, cuyas ramas del árbol de la vida se remontan a la era de los dinosaurios.»

Cuando se trata de la tortuga de río Mary, esto es especialmente cierto. Ninguna otra tortuga en el mundo está ni siquiera estrechamente relacionada con ella, porque divergió de las tortugas modernas hace unos 40 millones de años.

Para poner eso en perspectiva, los humanos modernos solo divergieron de los chimpancés y los bonobos hace menos de 10 millones de años.

Como resultado, la tortuga de río Mary tiene un montón de características únicas, que ninguna otra tortuga moderna tiene.

Por ejemplo, tiene una cola súper larga, que puede crecer hasta un 70 por ciento más larga que la longitud de su caparazón, y también tiene dos filas de tubérculos debajo de su barbilla, que permiten que la tortuga se sienta alrededor en el lecho suave del río.

Además, ¿mencionamos que puede respirar a través de su trasero? Así es, la tortuga de río Mary tiene estructuras en forma de branquias cerca de su parte trasera que le permiten respirar oxígeno bajo el agua hasta por tres días.

Pero si bien la extraña apariencia de la tortuga de río Mary fue en última instancia su caída, su aspecto peculiar también podría ser su gracia salvadora.

En 2009, cuando la construcción de una presa amenazó el hábitat de la criatura, ya en peligro de extinción, una serie de fotos virales de una tortuga con «pelo» de algas verdes locas convirtieron a la especie en una mascota local para los conservacionistas. Después de la protesta pública por el impacto ambiental, los planes para la presa fueron finalmente desechados.

Pero la lucha está lejos de terminar. La tortuga de río Mary continúa amenazada por los animales salvajes, el pastoreo de ganado y la calidad del agua, que ha disminuido significativamente en los últimos 20 años.

Los biólogos investigadores estiman ahora que la población total de la tortuga se ha reducido en más del 95 por ciento de los niveles históricos.

«Si perdemos estas especies no quedará nada como ellas en la Tierra», dijo Gumbs.

Si perdemos esta especie, definitivamente será culpa nuestra.

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