C’Est un rocker punk! C’est une poupée troll ! Oh non, attendez – c’est juste une autre espèce remarquable au bord de l’extinction.

La tortue de Mary River (Elusor macrurus) ne ressemble à aucune créature que vous n’ayez jamais vue auparavant, et il y a certainement une raison à cela.

La tortue d’eau de 40 cm de long – avec de larges narines, des doigts au menton et parfois une belle coiffure aux algues – ne se trouve que sur la Mary River dans le Queensland, en Australie.

C’est aussi l’une des espèces les plus menacées de la planète. C’est pourquoi la Zoological Society of London (ZSL) a classé la tortue de Mary River 29e sur une nouvelle liste des espèces de reptiles les plus vulnérables.

« Les reptiles reçoivent souvent l’extrémité courte du bâton en termes de conservation, par rapport aux oiseaux et aux mammifères », a déclaré Rikki Gumbs, coordinateur de la liste des reptiles distincts sur le plan évolutif et globalement menacés (Edge) de la ZSL.

« La liste des reptiles de bord souligne à quel point ces créatures sont uniques, vulnérables et étonnantes. »

Malheureusement, l’apparence unique de la tortue de Mary River est exactement ce qui a condamné l’espèce. Dans les années 1960 et 70, la tortue docile était un animal de compagnie extrêmement populaire – car bien sûr, elle l’était.

Chaque année pendant dix ans, plus de 15 000 nouveau-nés ont été envoyés dans des animaleries à travers l’Australie et, après des années de pillage des sites de nidification, les humains ont réussi à conduire l’espèce au bord de l’extinction.

Maintenant, les défenseurs de l’environnement luttent pour maintenir en vie cette espèce unique.

« Tout comme pour les tigres, les rhinocéros et les éléphants, il est essentiel que nous fassions tout notre possible pour sauver ces animaux uniques et trop souvent négligés », a déclaré Gumbs.

« De nombreux reptiles de bord sont les seuls survivants d’anciennes lignées, dont les branches de l’arbre de vie remontent à l’âge des dinosaures. »

En ce qui concerne la tortue de la rivière Mary, cela est particulièrement vrai. Aucune autre tortue au monde n’y est même étroitement liée, car elle a divergé des tortues modernes il y a environ 40 millions d’années.

Pour mettre cela en perspective, les humains modernes n’ont divergé des chimpanzés et des bonobos qu’il y a moins de 10 millions d’années.

En conséquence, la tortue de Mary River a une tonne de caractéristiques uniques, ce qu’aucune autre tortue moderne n’a.

Par exemple, elle a une queue super longue, qui peut atteindre 70% de plus que la longueur de sa carapace, et elle a également deux rangées de tubercules sous le menton, ce qui permet à la tortue de se sentir sur le lit mou de la rivière.

De plus, avons-nous mentionné qu’il peut respirer par ses fesses? C’est vrai – la tortue de Mary River a des structures en forme de branchies près de son extrémité arrière qui lui permettent de respirer de l’oxygène sous l’eau jusqu’à trois jours.

Mais si l’apparence bizarre de la tortue de Mary River a finalement été sa chute, son aspect particulier pourrait également être sa grâce salvatrice.

En 2009, alors que la construction d’un barrage menaçait l’habitat de la créature déjà menacée, une série de photos virales d’une tortue aux « poils » d’algues vertes folles a transformé l’espèce en une mascotte locale pour les défenseurs de l’environnement. Après le tollé du public sur l’impact environnemental, les plans du barrage ont finalement été abandonnés.

Mais la lutte est loin d’être terminée. La tortue de la rivière Mary continue d’être menacée par les animaux sauvages, le pâturage du bétail et la qualité de l’eau, qui a considérablement diminué au cours des 20 dernières années.

Les biologistes de recherche estiment maintenant que la population totale de la tortue a été épuisée de plus de 95% par rapport aux niveaux historiques.

« Si nous perdons ces espèces, il ne restera plus rien de semblable sur Terre », a déclaré Gumbs.

Si nous perdons cette espèce, ce sera certainement de notre faute.

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