Palmier, Symbolisme chrétien de.

1. La palme a été parmi toutes les nations un symbole de victoire :  » Que signifie la palme, dit saint Grégoire le Grand (Homélie d’Ézéchiel 2:17), si ce n’est la récompense de la victoire? » L’Église primitive l’utilisait pour exprimer le triomphe du chrétien sur la mort par la résurrection.  » Le juste s’épanouira comme la paume » (Ps 91, 13), sur le monde, la chair et le diable, par l’exercice général des vertus chrétiennes. La palme est le symbole de ces conflits qui se poursuivent entre la chair et l’esprit (Origène, dans Jeanne. xxi; Ambroise, dans Luc. vii).

Sur les tombes, la palme est généralement accompagnée du monogramme du Christ, signifiant que toute victoire du chrétien est due à ce nom et à ce signe divins, « Par cette conquête. »Cette intention » apparaît très évidente lorsque, comme dans le cas présent (Bosio, p. 436), le monogramme est entouré de palmiers. Peut-être devrait-on donner la même signification à la paume jointe à la figure du Bon Pasteur, ou à l’escroc qui en est le signe hiéroglyphique, au poisson (Perret, IV, 16:3,10, 49), ou à toute autre figure symbolique du Sauveur. Lorsqu’il est gravé sur des objets portatifs, comme sur des bijoux (Perret, ibid. et 13, 25, etc.), la palme semble exprimer, non seulement la victoire déjà acquise, mais la victoire par anticipation ; elle devrait donc servir à encourager le Christain encore en lutte avec le monde, car elle place devant ses yeux la récompense qui attend le vainqueur.

2. Mais la palme est surtout le symbole du martyre; car à la mort chrétienne primitive était la victoire; c’est pourquoi nous conquérons quand nous tombons, dit Tertullien (Apol. 1); et comme le remarque avec justesse saint Grégoire (l.c.), « c’est au sujet de ceux qui ont vaincu le vieil ennemi dans le combat du martyre, et qui se réjouissent maintenant de leur victoire sur le monde, qu’il est écrit: « Ils ont des paumes dans les mains » » (Re 7, 9). La palme du martyre est également devenue, dans le langage de l’Église, une expression classique et sacramentelle. Dans les diptyques, les actes des martyrs et les martyrologes, on lit: « Il a reçu la palme du martyre — il a été couronné de la palme des martyrs » (Cassiodore, De Persecut. Vandale. ruine apud. 15:73). Sainte Agathe répondit au tyran: « Si vous ne déchirez pas mon corps sur la crémaillère, mon âme ne peut pas entrer dans le paradis de Dieu avec la palme du martyre. »Ainsi, il est devenu la coutume de peindre des martyrs avec une paume dans les mains; et le symbole est si commun que personne ne peut le comprendre mal. « Pour le peuple, la palme signifie que les vaillants athlètes ont remporté la victoire » (Cassiodore, Variar. 1:28). Chacun d’eux, dit Bellarmine (De Eccl. Triomphe. 11:10), est représenté avec l’instrument spécial de sa torture; l’attribut commun à tous est la paume. Dans la mosaïque de Saint Praxède (Ciampini, Vet. Mon N.T. xi, onglet. xlv), de chaque côté de la grande arche, on voit, exactement selon l’Apocalypse (Re 7, 9), une vaste multitude de personnes, la grande multitude qu’aucun homme ne peut dénombrer, ayant des paumes dans les mains. D’autres mosaïques ont deux palmiers couvrant l’ensemble du tableau, et portant des fruits qui sont l’emblème des récompenses du martyr. Ce symbole avait déjà été utilisé dans les Catacombes. Sur tous les monuments représentant notre Seigneur entre Saint Pierre et Saint Paul, le palmier est généralement surmonté d’un phénix, double symbole de la résurrection donnée à l’apôtre des Gentils, car il fut le premier et le plus zélé prédicateur de cette doctrine consolante.

3. La palme se trouve sans doute souvent sur les tombes de fidèles qui n’étaient pas des martyrs; certains d’entre eux portent des dates antérieures à celles des persécutions (Aringhi, 2:639). Il était devenu un ornement si commun qu’on en faisait des moules en argile cuite (D’Agincourt, Terres cuites, 34:5), qui étaient utilisés comme un moyen expéditif d’emboutir la forme d’un palmier sur la chaux fraîche des loculi, un expédient très utile dans l’extrême hâte qui, en temps de persécution, était nécessaire dans de telles sépultures clandestines.

Quoi qu’il en soit, il n’en était pas moins certain que la palme était fréquemment utilisée comme symbole du martyre. Il y avait des palmiers sur la tombe de Caius, à la fois pape et martyr. Ils étaient également sur ceux des martyrs Tiburtius, Valérians, Maximiens, trouvés dans la confession de Cécile (Aringhi, 2:642); le titulus de la jeune martyre FILUMENA montre une paume parmi les instruments de torture (Perret, V, 42, 3); il y a plusieurs autres exemples trouvés dans Boldetti (p. 233). Il semble difficile de confondre les indications du martyre sur une pierre sépulcrale (Perret, V, 37, 120), où le défunt est représenté debout avec une paume dans la main gauche et une couronne dans la droite, un cartouche devant portant l’inscription, (I) NOCENTINA DVLCIS FI (LIA). Une intention similaire peut être trouvée dans les paumes qui sont tracées sur les vases de sang enveloppants en stuc (Bottari, tab. cci sq.), et dans celles qui décorent le disque de certaines lampes qui ont été brûlées devant les tombes des martyrs (Bartoli, Aut. lucerne. PT. 3, onglet. 22).

Mais s’il est établi que la palme est commune à tous les sépulcres chrétiens, il s’ensuit qu’elle n’est pas un signe certain du martyre, du moins lorsqu’elle n’est pas jointe à d’autres symboles reconnus comme certains, tels que les inscriptions exprimant une mort violente, les instruments du martyre, — ou des vases ou des tissus tachés de sang. Papebroch et Mabillon étaient d’avis que ces deux symboles devaient être pris ensemble, de sorte que la paume seule, sans le vase de sang, n’était pas une preuve suffisante du martyre. Boldetti soutient qu’ils doivent être pris séparément, comme ayant la même valeur. Nonobstant cette déclaration, Fabretti exclut la palme et affirme que, dans la reconnaissance des corps saints, elle n’est fondée que sur le vase de sang. Après cela, Muratori (Antiq. med. oev. dissertation. lvii) montre que la paume seule n’est pas une preuve suffisante du martyre. Enfin, Benoît XIV (De Béatif. et Peut. IV, 2:28), tout en citant le degré, déclare néanmoins « que dans la pratique de ceux qui supervisent l’excavation des cimetières, le seul sol sur lequel il repose n’est pas la paume, mais le vase taché de sang. »

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