D’origine wallonne huguenote, Peter Minuit est né à Wesel sur le Rhin allemand. Ayant grandi dans sa ville natale et y devenant apparemment marchand, il était diacre dans la congrégation réformée néerlandaise locale. En 1624, les troupes espagnoles occupent Wesel ; Minuit s’enfuit en Hollande, puis dans la colonie américaine de la Nouvelle-Hollande de la Compagnie néerlandaise des Indes occidentales. En 1625, il fut nommé au conseil du gouverneur de William Verhulst, mais il retourna bientôt à Amsterdam. Au début de 1626, il le retrouva une fois de plus dans la colonie, peut-être seulement comme supercargo pour la compagnie; pourtant, le 23 septembre, le conseil de la Nouvelle-Hollande déposa Verhulst et proclama Minuit son successeur.

Minuit n’avait vraisemblablement pas prévu de rester en Amérique, car il n’a envoyé chercher sa femme qu’après sa nomination comme premier directeur général. L’un de ses premiers actes officiels fut de convoquer les dirigeants indiens de la région et de leur acheter l’île de Manhattan pour des bibelots d’une valeur de 24 $. Cela a donné à la société un semblant de légalité pour son occupation de l’île, et son nouveau siège social aux Pays-Bas a été déplacé à Manhattan.

Après avoir achevé un fort, un entrepôt et un moulin, Minuit a fait de sa ville de la Nouvelle-Amsterdam le point de concentration des colonies hollandaises dispersées dans la colonie. Lorsque les offices religieux réguliers commencèrent à New Amsterdam en 1628, Minuit et son beau-frère (le magasinier de la compagnie) servirent le pasteur Jonas Michaëlius comme anciens.

Les documents manquants limitent les informations historiques sur les activités administratives de Minuit. On sait qu’il a ouvert des relations diplomatiques et commerciales avec la colonie de Plymouth dans le Massachusetts en 1627. Il s’engagea également dans une âpre querelle avec Johan Van Remunde, secrétaire de la compagnie en Nouvelle-Hollande; Michaëlius se rangea du côté du secrétaire et attaqua bientôt Minuit comme hypocrite, cruel et malhonnête. Minuit et Remunde ont été rappelés en Hollande pour une enquête. Après une longue enquête, Minuit fut libéré tandis que Remunde retournait dans la colonie.

Minuit se retira à Emmerich, duché de Clèves. Mais en 1635, un directeur de compagnie le recommanda au chancelier de Suède comme étant idéalement qualifié pour établir une colonie en Amérique sur le fleuve Delaware. Une réunion à La Haye (1637) aboutit à la création d’une société suédoise de commerce et de colonisation. Minuit, présent à la session d’organisation, a fourni un huitième du capital de 24 000 florins.

Partant à la fin de l’automne avec deux cargaisons de colons suédois et finlandais, Minuit atteint la baie du Delaware en mars 1638. À la fin du mois, après avoir acheté un terrain le long de la rive droite de la rivière aux chefs indiens voisins, il a proclamé « Nouvelle Suède » et érigé Ft. Christina (aujourd’hui Wilmington). Après avoir terminé le fort et laissé un subordonné en charge, Minuit s’embarqua en juin 1638 pour les Caraïbes afin de faire du commerce du tabac. Rendant visite à un marchand hollandais à Saint-Christophe, il est noyé lorsqu’un ouragan frappe l’île.

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