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Un terme controversé utilisé pour décrire l’approche américaine du combat au sol au Vietnam entre 1964 et 1968. Prétendument développé par le général William Westmoreland, commandant du Commandement d’Assistance militaire au Vietnam (MACV), et certains de ses officiers d’état-major, search and destroy a été utilisé pour soutenir la stratégie de victoire par attrition. Selon cette stratégie, les troupes américaines infligeraient de si lourdes pertes au Viet Cong (VC) et à l’Armée Nord-vietnamienne (NVA) que les deux perdraient à terme leur volonté de se battre. Westmoreland, qui a nié que la recherche et la destruction soient une tactique spécifique, espérait que cela minimiserait simultanément les pertes américaines.

La clé pour rechercher et détruire était la supériorité américaine en matière d’équipement et de technologie. Les forces américaines seraient larguées par hélicoptère, ou marcheraient depuis les camps de base, vers des zones qui avaient peut-être déjà été débarrassées de la couverture de la jungle par des attaques au napalm ou par défoliation. Ils devaient localiser les unités VC ou NVA, les fixer en place et les détruire ainsi que leurs bases et leurs stocks de fournitures. Ensuite, les troupes américaines pourraient être à nouveau évacuées par hélicoptère. La stratégie n’était pas conçue pour prendre et tenir le territoire ennemi.

Tous les commandants militaires n’étaient pas d’accord avec l’approche de Westmoreland et, avec le temps, la recherche et la destruction se sont révélées inefficaces. L’une des raisons était un approvisionnement régulier en renforts de la NVA, ce qui annulait la tactique d’attrition. Une autre était le fait que les forces communistes, plutôt que les forces américaines, lançaient fréquemment les combats et choisissaient souvent de s’estomper avant que les tactiques de recherche et de destruction ne puissent commencer. De plus, de nombreux États-Unis les politiciens et les citoyens ordinaires, lorsqu’ils ont appris des missions de recherche et de destruction ou ont vu des photos d’opérations prises par des soldats ou des journalistes, ont été horrifiés par la violence et la brutalité, en particulier lorsqu’il semblait que des villages entiers étaient détruits sans raison. D’autres encore se demandaient pourquoi la tactique n’entraînait pas la prise de territoire, plutôt que de simplement augmenter le nombre de corps ennemis.

Cette approche du combat au sol a commencé à passer à des batailles fixes plus conventionnelles en 1969, date à laquelle Westmoreland a été remplacé en tant que commandant du MACV et une plus grande partie des combats a été confiée à l’armée sud-vietnamienne.

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