Mise à jour: Le lancement du satellite espion américain a été interrompu seulement 7 secondes avant le décollage.

Le gouvernement américain met en orbite quelque chose de grand et de secret ce soir (30 septembre).

De tels lancements classifiés ne sont pas si rares. L’armée et diverses agences de renseignement mettent régulièrement des satellites et d’autres cargaisons dans l’espace sans dire à personne à quoi ils servent. Mais tout mystère orbital est intéressant, et il y a quelques détails que nous pouvons glaner à partir de ce qui a été fait savoir à propos du lancement prévu ce soir, une mission désignée NROL-44.

Le travail principal du satellite est probablement le « renseignement des signaux »

La cargaison du NROL-44 appartient au Bureau national de Reconnaissance (NRO), la branche du renseignement qui entretient les satellites espions du pays. Les satellites NRO remplissent toutes sortes de fonctions, comme prendre des photos à haute résolution, étudier des sites au sol avec un radar et surveiller les lancements de missiles.

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Ce lancement ne correspond à aucun de ces profils, cependant. NROL-44 placera la cargaison sur une orbite géosynchrone qui la maintient au-dessus d’une partie particulière de la Terre à tout moment. Sur des orbites basses, les satellites font le tour de la planète plusieurs fois par jour. Pour rester stationnaire par rapport à la planète en rotation ci—dessous, un satellite doit orbiter à environ 22 000 miles (36 000 kilomètres) au-dessus de la Terre, soit 9,2% du trajet vers la lune. Les satellites GPS orbitent à cette altitude. En revanche, la Station spatiale internationale orbite à environ 408 kilomètres au-dessus de la Terre.

Les satellites qui prennent des images à haute résolution de la planète ont tendance à orbiter à des altitudes semblables à celles d’une station spatiale; de cette façon, ils sont suffisamment proches pour montrer des détails clairs dans les images. Un satellite NRO lancé en 2013 connu sous le nom de USA-245, par exemple, orbite entre 171 et 627 miles (276 et 1 010 km) d’altitude sur une trajectoire qui le fait passer au-dessus des pôles. Les analystes estiment que son travail consiste à prendre des photos en haute résolution, comme l’a rapporté Le Los Angeles Times.

Une orbite géosynchrone est probablement trop haute pour une imagerie de haute qualité. Mais c’est un endroit idéal pour intercepter les ondes radio de toute personne que le NRO veut espionner, comme le rapporte Spaceflight Now.

Les satellites qui prennent des images à haute résolution de la planète ont tendance à orbiter à des altitudes semblables à celles d’une station spatiale; de cette façon, ils sont suffisamment proches pour montrer des détails clairs dans les images. Un satellite NRO lancé en 2013 connu sous le nom de USA-245, par exemple, orbite entre 171 et 627 miles (276 et 1 010 km) d’altitude sur une trajectoire qui le fait passer au-dessus des pôles. Les analystes estiment que son travail consiste à prendre des photos en haute résolution, comme l’a rapporté Le Los Angeles Times.

Une orbite géosynchrone est probablement trop haute pour une imagerie de haute qualité. Mais c’est un endroit idéal pour intercepter les ondes radio de toute personne que le NRO veut espionner, comme le rapporte Spaceflight Now.

Quoi qu’il en soit, c’est probablement assez lourd

En supposant que tout se passe bien, le satellite transportera une fusée lourde Delta IV de la United Launch Alliance (ULA) depuis la station aérienne de Cap Canaveral en Floride en orbite à 23 h 54 HAE (03 h 54 UTC).

(Le succès n’est pas garanti. Comme espace de site soeur de la Science en direct.com a rapporté, NROL-44 devait initialement être lancé en août. 29, mais un ordinateur a interrompu le lancement seulement 3 secondes avant le décollage en raison d’un problème dans la fusée. Il était alors prévu de lancer hier soir, sept. 29, mais a été retardé pour mauvais temps et un problème hydraulique.)

ULA, un projet conjoint de Boeing et de Lockheed Martin visant à concourir pour des projets spatiaux, élimine progressivement le Delta IV Heavy, mais il reste l’un des appareils de levage lourds les plus puissants de la boîte à outils américaine. Seul le Falcon Heavy de SpaceX peut soulever plus de masse dans l’espace.

Nous ne connaissons pas la masse exacte du satellite, mais le Delta IV Heavy peut transporter jusqu’à 14 880 lb. (6 750 kilogrammes) jusqu’en orbite géosynchrone. Le NRO paie ULA 440 millions de dollars à chaque lancement du Delta IV Heavy, selon Space News. Le bureau n’utilise donc probablement le Delta IV Heavy que pour des tâches nécessitant autant de puissance. Il existe des fusées moins chères disponibles qui peuvent gérer les lancements en orbite géostationnaire, comme l’Atlas-V de 110 millions de dollars par lancement. Mais elles ont beaucoup moins de poids.

Initialement publié sur Live Science.

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