Quizás ningún otro compositor tuvo tanta influencia en el desarrollo y la interpretación de canciones populares estadounidenses como Irving Berlin. Se ha escrito tanto sobre él, que no podemos esperar añadir nada nuevo aquí. Nuestro propósito es proporcionar una biografía razonablemente completa que sea útil para nuestros visitantes y que incluya ejemplos musicales y comentarios en el contexto de la serie de artículos de ParlorSongs sobre Música Popular estadounidense.

Si alguna vez algo pudiera probar la afirmación de que Estados Unidos es un crisol del mundo, el número de músicos inmigrantes que llegaron a nuestras costas y se hicieron famosos y que moldearon la música estadounidense debería ser adecuado. Entre ese flujo de nuevos ciudadanos estaba un Israel Baline y su familia que llegaron a Nueva York desde Temun Rusia en 1888. Israel, nacido el 11 de mayo de 1888, era el menor de ocho hijos de la familia. Ha habido cierta confusión entre los biógrafos en cuanto al nombre de nacimiento de Berlín. Algunos biógrafos han declarado Isadore, otros Israel y algunos enumeran ambos (Israel Isadore o Isadore Israel). He elegido ir con Israel como su primer nombre en este artículo. Escapando de la persecución, la familia llegó a Estados Unidos en 1893 y se estableció en el lower East side de Nueva York. El padre de Israel, Moisés, era un cantor judío. A su llegada a América, Moisés se vio obligado a trabajar en un mercado y a veces se desempeñaba como cantor en las sinagogas locales. Al igual que con muchas familias inmigrantes, los tiempos eran difíciles e incluso los niños tenían que colaborar y ganar dinero. Durante sus días más jóvenes, Israel vivió una vida relativamente salvaje y sin supervisión, perteneciendo a una pandilla y jugando juegos callejeros con sus amigos. En 1896, Moisés murió e Israel huyó de casa. El joven Israel ganó dinero para sí mismo primero como cantante callejero, comenzando como compañero de un mendigo cantor desagradable. Israel también comenzó a cantar y se quedó en algunos cafés y restaurantes populares en Bowery. Como resultado, fue contratado para cantar en algunos de los cafés, incluyendo Callahan y más tarde, el Café Pelham. Fue en ese momento cuando Harry Von Tilzer se dio cuenta de él y lo contrató para conectar canciones de Von Tilzer en el Tony Pastor’s Music Hall, inaugurado en 1881 y a menudo acreditado como el lugar de nacimiento del vodevil. Uno de los muchos actos a los que Israel fue asignado fueron los Tres Keatons, uno de los cuales fue el gran comediante de cine, Buster Keaton.

Era 1906 cuando Israel fue contratado como camarero cantante en Pelham’s y fue aquí donde su suerte y el curso de la música estadounidense cambiarían para siempre. Según David Ewen (Compositores populares americanos, pág. 22) después de que el joven Baline fuera contratado, se convirtió en un cliente entretenido bastante popular con parodias de canciones populares actuales. Baline se hizo bien conocido e incluso fue mencionado en los documentos, por lo que se hizo más conocido. Dos camareros de un café rival habían escrito una canción italiana y la habían publicado. Para no ser menos, Pelham le pidió a su pianista , «Nick» Nicholson, que escribiera una canción y tocó a Baline para escribir letras. Los dos escribieron Marie Of Sunny Italy (MIDI, Letra) y Berlin presentó la canción él mismo y a menudo la cantó mientras trabajaba. La canción fue bastante popular entre la clientela y cuando Stern la recogió para publicarla, un error de imprenta en la portada le dio el nombre, Irving Berlin. No para tentar al destino, el recién nombrado Berlín se quedó con el nombre por el resto de su vida. Berlin hizo un total de 37¢ en regalías de la canción.

El recién nombrado Berlín comenzó a hacerse un nombre como letrista creativo. Una de sus especialidades en Pelham había sido la capacidad de cantar parodias de canciones exitosas existentes, para alegría de la clientela. Poco después de la publicación de «Marie», Berlín se mudó a Jimmy Kelly en Union Square. Aunque todavía escribía principalmente letras, en 1908 Berlín terminó» accidentalmente » escribiendo una melodía para acompañar algunas letras. Berlín había escrito algunas letras para una canción potencial sobre un maratonista italiano llamado Dorando. Cuando Berlín trató de vender la letra a Ted Snyder, asumieron que también tenía una melodía que acompañara a la letra y le ofrecieron a Berlín 25 dólares por una canción completa. Aunque tenía un sentido para la melodía, en este momento, Berlín no podía tocar el piano, o cualquier otro instrumento que yo sepa. No queriendo perder la oportunidad de hacer una venta, Berlin encontró a un arreglista al que dictaba una melodía potencial. El arreglador sacó la canción y Berlín tuvo su primera canción completa, Dorando. Ese mismo año también escribió otra canción, The Best Of Friends Must Part, usando el mismo arreglista.

Aunque había demostrado que podía crear una melodía, fue todavía como letrista que Berlín se estableció en la industria de la música. Desde el período de 1908 a 1911, Berlín escribió letras de varias melodías de varios compositores (algunos de los mejores de la época) y disfrutó de un gran éxito. Una de sus primeras canciones, Sadie Salomé, Go Home con música de Edgar Leslie, vendió más de 200.000 copias en 1909. Berlin escribió varias canciones con música de Ted Stern, incluyendo, Next To Your Mother, Who Do You Love (1909) y Kiss Me, My Honey, Kiss Me (1910). Las letras de Berlín se habían vuelto muy populares en 1910 y fue buscado por muchos compositores e incluso fue contratado por el New York Journal para escribir varios cientos de versos. (Ewen, pág. 23)

Aunque las letras fueron su reclamo inmediato a la fama, Berlín continuó escribiendo melodías (a través de un arreglista) que alcanzaron un nivel justo de aclamación. Me parece interesante que en el caso de Berlín como , así como en el de otros compositores notables de la época, los arreglistas rara vez, si es que alguna vez, fueron acreditados por su contribución a las canciones. Al principio, Charles K. Harris acreditó a su arreglista, pero tan pronto como tuvo éxito, los arreglistas fueron olvidados. En el caso de Berlín, parece que nunca ha acreditado a los arreglistas por su colaboración. Esto es especialmente interesante dado el hecho de que Berlín nunca aprendió a tocar el piano. De hecho, durante toda su vida, en última instancia, solo podía tocar en una tecla, Fa sostenido, esencialmente solo teclas negras. Más tarde, tenía un dispositivo conectado a su piano que le permitiría transponer otras teclas a su favorita. De alguna manera parece injusto que a estos colaboradores creativos nunca se les diera crédito por ayudarlo a tener éxito. En esta misma línea, sin embargo, debe admitirse que Berlín tenía un don para la codependencia de las letras y la melodía, e independientemente de su habilidad para el piano, fue capaz de escribir una amplia gama de canciones en diferentes estilos, mientras desarrollaba un estilo musical único y una armonía que se vuelve casi instantáneamente reconocible cuando se escucha una canción suya. Alec Wilder hizo un comentario perspicaz sobre la música de Berlín en su libro de 1972, American Popular Song;

» Escuché a Berlín tocar el piano, en los días del vodevil y encontré su armonía notablemente inepta. — Sin embargo, Robert Russell Bennett afirma inequívocamente que al escuchar la armonización de sus canciones por parte de alguien, Berlín insistiría en una sucesión de acordes variantes ..y no estaba satisfecho hasta que se encontró el acorde correcto. Debo aceptar el hecho de que, aunque Berlín rara vez haya tocado una armonía aceptable , sin embargo, por cierto dominio de su oído interno, la siente, de hecho, escribe muchas de sus melodías con su sentido armónico natural e intuitivo trabajando en su cabeza, pero no en sus manos.»(Wilder, p. 93)

Muchos estudiantes de Berlín han especulado que nunca escribió ninguna de sus canciones, que siempre usó «escritores fantasmas» o mercenarios para crear las melodías que afirmaba que eran suyas. Lo más probable es que la verdad esté en algún punto intermedio. Los límites de su habilidad musical están claramente documentados. Sin embargo, también lo es su capacidad de invocar ese sentido interno de la música para crear una melodía y un conjunto de letras. Mi conclusión personal es que, de hecho, era un genio musical que tuvo la desgracia de una desconexión mental – manual y, independientemente de sus limitadas habilidades de interpretación, fue el mejor compositor en general que hemos visto en Estados Unidos.

En 1911, Berlín ganó el premio mayor de la canción de éxito con una canción que barrió el país como un reguero de pólvora; La banda de Ragtime de Alexander (MIDI, Letra). Aunque no es un verdadero trabajo de Ragtime, esta canción capturó el espíritu del movimiento de Ragtime que había barrido la nación y redefinido la música popular en Estados Unidos. Vender más de un millón de copias en cuestión de meses parecía una locura nacional. La canción en realidad comenzó como un trapo de piano titulado, Alexander y Su Clarinete (¡que nunca se habría vendido!). Berlín fue elegido miembro del club de los Frailes e invitado a aparecer en su espectáculo anual de 1911. Al no tener una canción a mano, Berlín reescribió Alexander como una canción con letra y la presentó en el espectáculo. Pasó prácticamente desapercibido hasta que la gran Emma Carus la interpretó en el vodevil de Chicago. La canción se extendió por todo el país como si fuera un virus y tomó al país por asalto.

Sospecho que Berlín estaba tan sorprendido como cualquiera de que esta simple canción causara tal furor. Berlin siguió el tema con una serie de otros títulos de «trapo», algunos de los cuales tuvieron éxito, otros no. En el mismo año publicó Ese misterioso Trapo (no muy memorable, pero con una gran portada) e incluso uno extraño titulado Alexander’s Bag Pipe Band. Ese trapo misterioso fue una de las pocas canciones posteriores a 1911 que Berlin escribió con la música de alguien más, Ted Snyder proporcionó la melodía. Por supuesto, otros compositores siguieron su ejemplo con sus propios títulos de ragtime no ragtime. La canción, por cierto, no es una melodía de ragtime en absoluto, no tiene ninguno de los atributos de un verdadero trabajo de ragtime, solo el nombre. Eso no parecía importarle a nadie y todavía no, pero es de interés para aquellos de nosotros que investigamos y estudiamos música. Esta canción es una de las que sin lugar a dudas, cambió la dirección de la música popular estadounidense.

Como resultado de su éxito, los talentos de Berlín fueron atraídos a otras áreas, especialmente a Broadway. En 1914 fue contratado para escribir un espectáculo teatral de Broadway para un espectáculo protagonizado por Vernon y Irene Castle, los famosos bailarines de la época y creadores de una serie de bailes, incluido el famoso Paseo del Castillo. El título del espectáculo era, Mira por donde pisas y se estrenó en el New Amsterdam Theater el 8 de diciembre de 1914. El espectáculo duró hasta junio de 1915 y disfrutó de 175 representaciones, todo un logro para una primera producción. Por supuesto, los Castillos eran una propiedad caliente en ese momento, así que estoy seguro de que su participación ayudó al éxito del incipiente escritor de Broadway. Sin embargo, la música de Berlín recibió elogios de la crítica y del espectáculo salieron varios de sus éxitos clásicos, incluyendo Play A Simple Melody. El Nuevo Ámsterdam fue construido por Klaw & Erlanger en 1903. Con su elaborada arquitectura y decoración, trajo el Art Nouveau a Broadway. Ziegfeld era dueño de 1/3. Se convirtió en un hito registrado en 1982. El teatro fue restaurado en 1997 y hoy es la sede del Rey León.

En su vida personal, Berlín había conocido y se había casado con Dorothy Goetz en 1912 y Berlín sufrió una tragedia de proporciones de pesadilla cuando él y la nueva Sra. Berlín se fue de luna de miel a Cuba. Dorothy contrajo fiebre tifoidea en su luna de miel y murió poco después de su regreso. Devastado, Berlín recurrió a su música y escribió algunas de sus canciones de amor más sentidas y conmovedoras. Impulsado por su pérdida, escribió When I Lost You (MIDI) ese mismo año. En un amargo giro del destino, la canción se convirtió en una de sus canciones más exitosas, casi vendiendo tantas copias como la banda de Ragtime de Alexander.

Cuando Estados Unidos fue a la guerra, Berlín, al igual que muchos compositores, no solo se dedicó a componer música para elevar la moral de la gente en casa, sino que se unió al Ejército e hizo su parte para ayudar a ganar la guerra. Mientras estaba asignado a Camp Upton en Long Island, Berlín tuvo la idea inspirada de escribir una obra de teatro para ser interpretada en su totalidad por soldados. Estaba convencido de que las tropas necesitaban entretenerse, escribió un espectáculo que solo miraba a los soldados, Yip, Yip Yaphank en 1918. Después de las pruebas en el teatro camp, el espectáculo se estrenó en el Teatro Century de Nueva York el 26 de julio de 1918, el espectáculo contenía la canción Oh! Cómo odio Levantarme Por La Mañana (ver nuestra película de febrero de 2003 en Berlin music), que se convirtió en un éxito instantáneo. La melodía contagiosa y las letras de buen humor hicieron de la canción una de las mejores que salieron de la Guerra y establecieron a Berlín como un gran compositor. Al igual que con la mayoría de los espectáculos, algunas canciones escritas para él no se utilizaron en la producción final, una ocurrencia común en la creación de espectáculos musicales. Una melodía que dejó caer del espectáculo fue una que pensó demasiado triste para el momento y la naturaleza del espectáculo. Más tarde desempolvaría esta canción, le agregaría nuevas letras y la produciría en 1939 como la gran canción patriótica inspiradora, God Bless America.

Después de la guerra, Berlín regresó a tiempo completo a su música, sin embargo, comenzó a extender sus alas y abrazar otros aspectos del negocio. Terminó su relación editorial con Waterson, Berlin & Snyder y formó su propia editorial, Irving Berlin, Inc. También comenzó a actuar en vodevil, interpretando sus canciones en algunos de los mejores teatros del circuito. En 1921, Berlín y Sam Harris construyeron un teatro, La Caja de música en la calle 45, como un lugar para su propia música, así como para otros espectáculos. La Caja de Música todavía existe y actualmente es el hogar del musical, Amour. Durante los años siguientes, Berlín presentó un espectáculo, la revista Music Box cada año, que mostraba a los mejores talentos cantando sus canciones. Como todos los años anteriores, estos años produjeron una serie de canciones de gran éxito, incluyendo, Say It With Music y What will I Do?

En 1925, Berlín conoció a Ellin Mackay, la hija de Clarence Mackay, el CEO de Postal Telegraph. En ese momento, cualquier compositor, incluso uno de la estatura de Berlín, era considerado por debajo del estatus social de una mujer de tan alta cuna y Mackay intentó durante meses evitar un matrimonio entre los dos. En un momento dado, Mackay envió a la desafortunada Ellin a Europa para ponerla fuera de su alcance. Fue durante esta ausencia que Berlín escribió algunas de sus baladas de amor más bellas, incluida Always. Sin embargo, el poder y los esfuerzos de Mackay fueron en vano y el amor triunfó, ya que cuando Ellin regresó a Nueva York desde Europa, los dos se casaron en secreto en el Ayuntamiento el 4 de enero de 1926. En un giro de ironía, los dos inmediatamente salieron de Nueva York para una luna de miel en Europa. Seguramente eso se quedó en el buche de Mackay y supuestamente pasaron años antes de que permitiera una reconciliación. Curiosamente, su matrimonio causó tal escándalo social que incluso otros compositores se inspiraron para escribir canciones sobre el evento. El más destacado fue, Cuando Un Niño Que Vino del Lado Este Encontró a Sweet Society Rose, de Al Dubin y Jimmy McHugh.

A veces, incluso el mejor genio creativo pierde su musa y sucedió en Berlín durante los años de 1927 a 1932. Parecía que no era capaz de crear mucho de lo que fuera vendible y el público encontró poco en su trabajo para satisfacerlos. La depresión financiera en los Estados Unidos agravó las cosas y Berlín se encontró en una situación difícil.(Ewen, p. 25) En 1932, el popular cantante Rudy Vallee volvió a encarrilar Berlín. Vallee cantó varias canciones de Berlín y lo puso de nuevo en la conciencia del público. Ese mismo año, Berlín publicó How Deep Is The Ocean y se convirtió en un gran éxito. Inspirado, Berlín regresó a las obras de teatro y creó un exitoso espectáculo , Face The Music (Estrenado el 17 de febrero de 1932), que presentó algunas nuevas canciones exitosas que resonaron con el público, incluida Let’s Have Another Cup Of Coffee. Berlín estaba de vuelta y en la parte superior de su forma y parecía alcanzar un nivel aún más alto de habilidad y creatividad que no se había visto antes. En 1933, su espectáculo teatral, As Thousands Cheer, contó con una canción que es una de sus más famosas, Pasacalles de Pascua. Curiosamente, al igual que con God Bless America, esta melodía se había escrito muchos años antes, en 1917, como una canción titulada Smile and Show Your Dimple (haga clic en la portada a la izquierda para Scorch view, aquí para MIDI o Letras) y nunca se había popularizado. La práctica de revivir melodías en otras formas no era infrecuente (y todavía no lo es) con compositores y compositores. A veces, es una cuestión de tiempo y / o tema. En este caso, la canción de 1917 fue un completo fracaso, pero en su nueva forma, se convirtió en un clásico estadounidense. Nos complace traerles esta rara canción como parte de nuestros continuos esfuerzos para preservar el valioso patrimonio de la canción popular en Estados Unidos.

Para 1933, el musical cinematográfico era una gran parte de la escena del entretenimiento en Estados Unidos y Berlín vio esto también como una nueva oportunidad y forma de mostrar su música. Parte de su mejor música llegó con las maravillosas películas de Fred Astaire, Ginger Rogers, incluidas algunas de mis favoritas, Sombrero de copa, Follow The Fleet y Despreocupación. El sombrero de copa de la película incluyó esa gran canción, Cheek to Cheek, que le dio a Berlín un Premio de la Academia. A finales de los años 30, principios de los 40, hubo una serie de películas sobre compositores y nuestra herencia musical. En 1938, la siempre popular Banda de Ragtime de Alexander recibió el tratamiento real de Hollywood con una película del mismo nombre producida por 20th Century Fox. Con un estuche de estrellas que incluía a Tyrone Power, Alice Faye, Don Ameche y Ethel Merman. Una cabalgata virtual de los éxitos de Berlín, esta película presentó más de 25 de sus canciones, incluidas varias nuevas escritas solo para la película.

1938 también trajo las nubes de la Guerra Mundial sobre Europa y los estadounidenses comenzaron a comprender y apreciar las libertades que disfrutamos. El resultado fue el comienzo de una oleada patriótica que continuaría durante los próximos ocho años. Berlín fue uno de los primeros compositores en reconocer la necesidad de un nuevo patriotismo cuando desempolvó esa vieja melodía desechada del espectáculo de 1918 Yip, Yip. Yaphank. Escribió nuevas letras y las volvió a publicar como God Bless America. Kate Smith introdujo la canción en su largo programa de radio (que comenzó en 1931) y, como decimos a menudo, el resto es historia. Si alguna vez una canción definió patriotismo, Dios bendiga a Estados Unidos debe contarse como la canción patriótica más definitoria de todos los tiempos. Utilizado una y otra vez en las crisis de Estados Unidos, volvió a disfrutar de un tremendo resurgimiento después de los fatídicos y horribles ataques contra Estados Unidos en septiembre de 2001. Gracias a la Sociedad Conmemorativa de Kate Smith por permitirnos usar esta gran foto de ella de su excelente artículo sobre Kate Smith y Dios bendiga a América en http://katesmith.org/gba.html . La canción se ha convertido en un segundo himno nacional como cualquier canción y, de hecho, ha habido movimientos a lo largo de los años para reemplazar el difícil de cantar Star Spangled Banner (Formato Abrasador) con God Bless America. La canción vendió millones de copias, ganó numerosos premios y ganó enormes regalías. En un acto desinteresado de su propio patriotismo, Berlín donó todas las regalías de la canción a los Boy Scouts, Girl Scouts y Campfire Girls diciendo que se negó a capitalizar el patriotismo. Berlín mostró además su valor componiendo numerosas canciones patrióticas durante la guerra que beneficiaron a la Ayuda de la Marina, la Cruz Roja, March of Dimes y Bond Drives y contribuyeron con todas las regalías de estas canciones a organizaciones benéficas de guerra.

Repitiendo un capítulo de su vida durante el W. W. I, Berlín insistió en regresar a Camp Upton después del ataque a Pearl Harbor con la intención de obtener experiencia de primera mano sobre la vida de los soldados. A partir de esta experiencia, escribió un espectáculo completamente nuevo, todo soldado titulado This is The Army y lo estrenó en el Teatro Broadway el 4 de julio de 1942. El espectáculo salió de gira por los Estados Unidos, así como por todas las áreas de combate de Europa y el Pacífico, y luego se convirtió en una película en 1943 que protagonizó, entre otros notables, un joven Ronald Reagan. Una vez más, Berlín donó todas las regalías de este espectáculo a la caridad y las ganancias ascendieron a más de diez millones de dólares. Por sus contribuciones a organizaciones benéficas de guerra y la elevación de la moral en el hogar, Berlín recibió la Medalla al Mérito del General George C. Marshall.

Después de la guerra, Berlín volvió a centrarse en el cine de escenario & y fue durante la siguiente década más o menos que produjo algunas de sus mejores obras de música teatral y cinematográfica. Entre sus obras maestras de estos años se encuentran: Call Me Madam (1950), Annie Get Your Gun (1946), There’s No Business Like Show Business ( 1954) y Sayonara (1957). En esencia, Berlín se volvió inactivo como compositor después de los años 60, aunque disfrutaría de unos veinte años más de vida, se retiró al fondo de la canción estadounidense como compositor activo. No hay duda en mi mente que él debe haber sentido una gran satisfacción por su contribución al desarrollo de la canción popular. Según Ewen (p. 26-27), en 1958 se le pidió a Berlín que enumerara sus canciones favoritas y nombró a la Banda de Ragtime de Alexander, A Pretty Girl Is Like A Melody, Always, Blue Skies, Easter Parade, How Deep Is The Ocean, Oh! Cómo Odio Levantarme Por La Mañana, Navidad Blanca, Que Dios Bendiga a Estados Unidos y No Hay Negocio Como El Del Espectáculo. Probablemente no sea coincidencia que la mayoría de los estadounidenses nombraran estas mismas diez canciones entre sus piezas favoritas de Berlín porque capturan la esencia de lo que hace que la canción estadounidense sea tan genial y lo que hace que una canción exitosa, un éxito. Con melodías memorables y cantables, emoción desenfrenada y letras atemporales, estas canciones, así como cientos de otras de las obras de Berlín, sin duda serán cantadas por nosotros durante muchas generaciones por venir.

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