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Un termine controverso usato per descrivere l’approccio americano al combattimento a terra in Vietnam nel periodo dal 1964 al 1968. Presumibilmente sviluppato dal generale William Westmoreland, comandante del Military Assistance Command, Vietnam (MACV), e alcuni dei suoi ufficiali di stato maggiore, search and destroy è stato utilizzato per sostenere la strategia della vittoria per logoramento. Secondo questa strategia, le truppe americane avrebbero inflitto perdite così pesanti sia al Viet Cong (VC) che all’Esercito nordvietnamita (NVA) che entrambi avrebbero, col tempo, perso la loro volontà di combattere. Westmoreland, che negò che search and destroy fosse mai stata una tattica specifica, sperava che avrebbe contemporaneamente ridotto al minimo le vittime statunitensi.

La chiave per cercare e distruggere era superiorità americana in attrezzature e tecnologia. Le forze americane sarebbero caduti in elicottero, o marciare da campi base, per le aree che erano forse già stati ripuliti dalla copertura giungla da napalm o attacchi di defogliazione. Dovevano localizzare le unità VC o NVA, sistemarle sul posto e distruggerle, nonché le loro aree di base e le scorte di forniture. Poi, le truppe statunitensi potrebbero essere sollevate di nuovo in elicottero. La strategia non è stata progettata per prendere e tenere il territorio nemico.

Non tutti i comandanti militari concordarono con l’approccio di Westmoreland, e nel tempo search and destroy si dimostrò inefficace. Una ragione per cui era una fornitura costante di rinforzi NVA, che negava la tattica di logoramento. Un altro era il fatto che le forze comuniste, piuttosto che quelle americane, spesso iniziavano i combattimenti e spesso sceglievano di svanire prima che le tattiche di ricerca e distruzione potessero iniziare. Inoltre, molti Stati Uniti. politici e cittadini comuni, quando hanno saputo di missioni di ricerca e distruzione o hanno visto immagini di operazioni scattate da soldati o giornalisti, sono rimasti inorriditi dalla violenza e dalla brutalità, specialmente quando sembrava che interi villaggi venissero distrutti senza motivo. Altri ancora si chiedevano perché la tattica non avesse portato a prendere territorio, piuttosto che semplicemente aumentare il numero di corpi nemici.

Questo approccio al combattimento a terra cominciò a passare a battaglie fisse più convenzionali nel 1969, quando Westmoreland era stato sostituito come comandante MACV e più dei combattimenti consegnati all’esercito sudvietnamita.

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