Los roles de los hongos son amplios e incluyen muchas funciones diversas.

Descomposición

Debido a que los hongos se alimentan de materia orgánica muerta, son obviamente excelentes jugadores en la descomposición orgánica natural en todos los ecosistemas. Dado que los hongos son capaces de vivir en ambientes oscuros y húmedos, a menudo son los principales actores en la biomasa de muchos ecosistemas diversos. Los hongos digieren los alimentos externamente, por lo que los materiales orgánicos que son capaces de descomponer se metabolizan en nutrientes como nitratos, azúcares y fosfatos. Estos nutrientes son vitales para las plantas y otros follajes y sin hongos, estos nutrientes serían escasos. Los hongos son capaces de transferir estos valiosos nutrientes al suelo, proporcionando energía y nutrientes a las raíces de las plantas. Por ejemplo, el nitrógeno es vital para las plantas, ya que es una parte de la molécula de clorofila, así como una parte importante de los aminoácidos que ayudan a construir las proteínas necesarias para que las plantas crezcan. A través de proteínas metabolizadas, los hongos son capaces de proporcionar nitrato a las plantas y al follaje. Esto es especialmente importante en ambientes acuáticos, donde los hongos son capaces de descomponer las hojas y la madera en el agua. Los hongos son capaces de descomponer incluso los materiales orgánicos más duros, como la celulosa y la lignina, dos materiales que los invertebrados no pueden descomponer. Sin hongos, muy pocos desechos en los bosques y otros ecosistemas nunca se descompondrían.

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Fuente de alimento

Los hongos no son solo una fuente de alimento para nuestros salteados, sino que son fuentes de alimento significativas para organismos grandes y pequeños, con muchos animales que dependen en gran medida de los hongos como su principal fuente de alimento. El caribú depende en gran medida del liquen, un hongo que tiene una relación simbiótica con algas o cianobacterias en el invierno, cuando hay muy pocas verduras disponibles.

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El potoroo de nariz larga, un marsupial australiano que se encuentra en algún lugar entre un canguro y una rata, depende exclusivamente de los hongos como fuente de alimento, mientras que los insectos e invertebrados también dependen en gran medida de los hongos. Los hongos también son una codiciada fuente de alimento para los seres humanos. Muchas variedades comestibles se incluyen en los alimentos de todo el mundo, con variedades diversas e inusuales de hongos que se agregan a las creaciones culinarias para distinción y variedad. Enoki, ostras, porcini, maitake y rebozuelos se encuentran entre algunas de las ofertas de hongos más diversas, mientras que el hongo matsutake en Japón es el hongo comestible más caro del mundo, con un precio de ret 1,000 USD por libra.

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Medicina

Probablemente la aplicación más famosa de los hongos es el descubrimiento médico revolucionario de la penicilina. La penicilina fue descubierta en 1929 por un científico y botánico escocés, Sir Alexander Fleming, cuando descubrió que el molde de pan negro era capaz de liberar propiedades antimicrobianas. Casi se puede ver a un técnico de laboratorio comiendo un sándwich sobre bandejas de petri que contienen estafilococos, y días después, las pequeñas manchas en la placa de petri donde las migas de pan se habrían visto afectadas por moho limpio y transparente. La penicilina se deriva de un Penicilium, un hongo prevalente que, desde su aplicación en medicina, ha cambiado la forma en que los médicos tratan las enfermedades tanto en poblaciones humanas como animales. Desde la década de 1930, el mundo moderno ha utilizado hongos en una amplia gama de antibióticos.

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Los hongos también son ingredientes importantes en la Medicina Tradicional China (MTC) y se les han atribuido innumerables actividades terapéuticas, incluidos efectos antiinflamatorios, antivirales e incluso antitumorales.

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Los medicamentos valiosos aislados de hongos incluyen el fármaco inmunosupresor ciclosporina (que reduce el riesgo de rechazo después de un trasplante de órgano), los precursores de las hormonas esteroides y los alcaloides del cornezuelo de centeno utilizados para detener el sangrado. La psilocibina es un compuesto que se encuentra en hongos como Psilocybe semilanceata y Gymnopilus junonius, que han sido utilizados por sus propiedades alucinógenas por varias culturas durante miles de años.

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Biocontrol

Los hongos también se han utilizado como control natural de plagas para cultivos a nivel mundial, incluidos escarabajos de la patata, chinches y ácaros de la roya.

Hongos como el hongo oruga chino, que parasita insectos, pueden ser extremadamente útiles para controlar plagas de insectos de cultivos. Las esporas de los hongos se rocían sobre las plagas de los cultivos. Los hongos se han utilizado para controlar los escarabajos de la papa de Colorado, que pueden devastar los cultivos de papa. Las chinches, las tolvas de hojas y los ácaros de la roya de los cítricos son algunas de las otras plagas de insectos que se han controlado mediante hongos. Este método es generalmente más barato y menos dañino para el medio ambiente que el uso de pesticidas químicos.

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