La revisión de vida se refiere a un proceso de evaluación de los recuerdos personales, mientras que el trabajo de historias de vida describe intervenciones que utilizan recuerdos personales de la vida para mejorar la salud mental y el bienestar. Aunque la recolección de recuerdos personales es parte del proceso de revisión de la vida, la revisión de la vida también incluye la valoración y evaluación, así como la atribución de significado a los recuerdos. Del mismo modo, el trabajo de historias de vida incluye intervenciones de reminiscencia que tienen como objetivo ayudar a las personas a recordar y compartir recuerdos personales, así como intervenciones de revisión de vida que se centran en una evaluación e integración más sistemáticas de los recuerdos positivos y negativos de todos los períodos de la vida.

El concepto de revisión de la vida se remonta al trabajo del psiquiatra y gerontólogo Robert Butler (1963) y el psicólogo Erik Erikson (1950). Ambos teóricos ven el regreso al pasado como un proceso natural en la vida posterior que permite a las personas de edad aceptar su propia muerte. Algunos adultos mayores repiten constantemente sus pensamientos sobre errores, fracasos y oportunidades perdidas en sus vidas. Sus vidas están llenas de culpa, arrepentimiento y remordimiento. Mientras que Butler describe esto como una forma psicopatológica de revisión de la vida, Erikson lo describe como desesperación. Otros adultos mayores logran mejor evaluar e integrar sus recuerdos en un todo más grande. Aquí, Butler distingue la reminiscencia o el recuerdo de recuerdos personales de la revisión de la vida, es decir, el proceso de evaluación, integración y aceptación de recuerdos positivos y negativos. Erikson (1950, p. 268) utiliza el concepto de integridad del ego para referirse a este último: «la aceptación del ciclo de vida único como algo que tenía que ser. «Una revisión exitosa de la vida da como resultado una visión integrada de la vida pasada, que incluye recuerdos y logros positivos junto con la reconciliación y la aceptación de los fracasos y las decepciones.

Solo hay evidencia limitada de que la revisión de la vida es una tarea de desarrollo natural que sirve para llegar a un acuerdo con la finitud de la vida. Estudios transversales más antiguos han demostrado que la integridad del ego no está relacionada con la edad (Ryff & Heincke, 1983). Estudios longitudinales más recientes también han encontrado que la integridad del ego no sigue una trayectoria unidireccional clara a lo largo de la vida (Whitbourne, Sneed, & Sayer, 2009). Del mismo modo, se ha estimado que sólo alrededor de la mitad de las personas de edad participan en un examen más o menos sistemático de su pasado (Coleman, 1986). Algunos adultos mayores pueden no ver sentido en mirar hacia atrás en sus vidas, ya que prefieren centrarse más en el presente o el futuro que en el pasado. Un grupo más pequeño incluso tiende a evitar mirar hacia atrás en su pasado por completo, probablemente como una estrategia de afrontamiento evitativa al lidiar con problemas pasados. Un metaanálisis de 20 estudios sobre la relación entre la integridad del ego y la ansiedad por la muerte encontró una relación moderada entre la integridad del ego y la aceptación de la muerte (Fortner & Niemeyer, 1999). Aunque la integridad del ego está relacionada con la aceptación de la muerte, la relación moderada muestra que hay adultos mayores que aceptan la muerte sin un proceso de revisión de la vida y viceversa. Podemos concluir que la revisión de la vida no es la tarea natural de desarrollo que Butler y Erikson pensaron que era. Más bien, hoy en día se ve como un proceso que puede tener lugar a lo largo de la vida adulta, en particular durante los tiempos de cambio.

Esta perspectiva de la vida útil está respaldada por investigaciones que han demostrado que la integración de recuerdos personales positivos y negativos puede servir para otras funciones que no sean la aceptación de la muerte (Webster, 1993). La revisión de la vida también tiene funciones de identidad que están relacionadas con la construcción de significado en los recuerdos personales. Especialmente en tiempos de cambio, reflexionar sobre el pasado puede ayudar a las personas a mantener o ajustar su identidad de manera flexible. De manera similar, las funciones de resolución de problemas van más allá del mero recuerdo de recuerdos, ya que el recuerdo de estrategias de afrontamiento anteriores puede ayudar a las personas a lidiar con los problemas actuales. Estas funciones muestran que la revisión de la vida no se trata solo de sumergirse en el pasado para recordar «los buenos tiempos».»Más bien, los recuerdos se utilizan para ayudar a las personas de edad a navegar a través de su presente e incluso su futuro.

La aceptación de la muerte, la construcción de la identidad y la resolución de problemas se refieren a los usos constructivos de los recuerdos en la revisión de la vida. Se pueden distinguir de las funciones sociales que se basan más en la reminiscencia, como la conversación o la enseñanza e información a otros. También se pueden distinguir de los usos más contraproducentes de los recuerdos, como el renacimiento amargo de los recuerdos negativos, el escape al pasado para reducir el aburrimiento en el presente o el anhelo a largo plazo por las personas que han fallecido. Los estudios que utilizan la Escala de Funciones de Reminiscencia autoinformada (Webster, 1993) encontraron que los usos constructivos de los recuerdos personales tienen una relación positiva con la salud y el bienestar mental, mientras que los usos contraproducentes de los recuerdos tienen una relación negativa y las funciones sociales solo están relacionadas indirectamente con la salud y el bienestar mental a través de funciones constructivas y contraproducentes (Webster, Bohlmeijer, & Westerhof, 2010). Estas relaciones también se han confirmado en estudios longitudinales (Cappeliez & Robitaille, 2010).

Otras evidencias de la relación de la revisión de vida con la salud mental y el bienestar provienen de otros campos de la psicología. En psicología cognitiva, los recuerdos autobiográficos se refieren a los recuerdos únicos de la propia vida. Los estudios sobre recuerdos autobiográficos se han centrado en el uso de los recuerdos para mantener una visión positiva y consistente de uno mismo. En su influyente modelo del sistema de auto‐memoria, Conway (2005) describe los recuerdos autobiográficos como bloques de construcción de la propia identidad. Los recuerdos episódicos de eventos específicos que a menudo están cargados de detalles sensoriales están dinámicamente relacionados con el conocimiento semántico sobre la persona. El modelo sostiene que los recuerdos autobiográficos episódicos no se recuperan simplemente de un archivo de recuerdos, sino que se reconstruyen en relación con las preocupaciones y los objetivos actuales. El concepto de razonamiento autobiográfico describe cómo las personas vinculan los recuerdos episódicos con significados más generales a nivel conceptual, un proceso similar a la revisión de la vida. Estudios experimentales han demostrado que tal razonamiento autobiográfico es importante para la salud mental y el bienestar (Singer, Blagov, Berry, & Oost, 2013). Sin embargo, los beneficios de la creación de significado pueden depender de las características personales, el tipo de evento, el contexto y el tipo de significado atribuido a la memoria (Greenhoot & McLean, 2013).

Los recuerdos autobiográficos también se han visto como los bloques de construcción de historias más abarcadoras sobre la vida de una persona (Conway, 2005). Los psicólogos narrativos dejan en claro que narrar una historia de la vida de uno siempre es un proceso social y culturalmente integrado que sirve para proporcionar a la vida un sentido de propósito y unidad. A través de historias sobre sus vidas, las personas construyen una identidad narrativa que juega un papel importante en la adaptación y el desarrollo psicológicos (McAdams & McLean, 2013). El significado de los eventos de la vida se interpreta ordenando los eventos en una trama narrativa. La investigación cualitativa ha demostrado que existen al menos dos tipos de trama narrativa sobre episodios de la vida: redención y contaminación (McAdams & McLean, 2013). En una secuencia de redención, una experiencia inicialmente negativa es salvada por el bien que la sigue. Por ejemplo, las personas ven lo que aprendieron de una experiencia difícil, cómo crecieron de ella o cómo fortaleció sus relaciones sociales. Una secuencia de contaminación se refiere a una trama en la que una experiencia emocionalmente positiva se vuelve negativa, ya que se arruina o se echa a perder. Estas consecuencias negativas a menudo llegan a dominar la historia de la vida. Por lo tanto, las historias de redención proporcionan un medio para atribuir significado a eventos negativos en la vida de uno, similar al proceso de revisión de la vida. Las secuencias de redención están positivamente relacionadas con el bienestar y la salud mental. Por lo tanto, los estudios de psicología narrativa proporcionan más evidencia para el papel de la revisión de la vida en la salud mental y el bienestar.

Este papel de la revisión de la vida también ha inspirado aplicaciones prácticas en el trabajo de historias de vida (Webster et al., 2010). La idea básica es que estimular a las personas a revisar sus vidas promoverá su salud mental y bienestar. Hoy en día, existe una amplia variedad de aplicaciones para muchos grupos destinatarios diferentes, que van desde residentes de la comunidad, miembros de la familia y ayudas voluntarias a grupos específicos, como adultos mayores que viven en zonas rurales, personas con enfermedades crónicas, personas de edad lesbianas y gays, veteranos de guerra, migrantes y minorías étnicas. Las actividades también son muy diversas: escritura autobiográfica, narración de cuentos, instrucción de generaciones más jóvenes, entrevistas de historia oral, libros de historias de vida, expresiones artísticas, genealogía familiar, blogs y otras aplicaciones de Internet. Las intervenciones se utilizan en diversos contextos, incluidos vecindarios, educación superior, escuelas primarias, museos, teatros, iglesias, organizaciones voluntarias, comunidades de vida asistida, hogares de ancianos, atención de demencia e instituciones de salud mental. Las intervenciones de reminiscencia (por ejemplo, Subramaniam & Woods, 2012) se dirigen principalmente a las funciones sociales. Estimulan la recolección y el intercambio de recuerdos positivos para mejorar el estado de ánimo y fomentar la unión. Los artefactos culturales (objetos, fotografías, música) que se remontan a los tiempos en que los adultos mayores eran jóvenes se utilizan a menudo para estimular la recolección de recuerdos. Las intervenciones de revisión de vida piden a las personas que recuerden recuerdos positivos y productivos y que atribuyan nuevos significados a los recuerdos negativos (por ejemplo, Birren & Deutchman, 1991; Haight & Webster, 1995). Una intervención de revisión de vida típicamente abarca todas las fases de la vida, desde la infancia hasta la vejez. Un desarrollo reciente es que las intervenciones de revisión de vida se fortalecen al incluir técnicas psicoterapéuticas como las de terapia creativa, terapia cognitivo-conductual, terapia psicodinámica o terapia narrativa (por ejemplo, Korte, Bohlmeijer, Cappeliez, Smit, & Westerhof, 2012). Estas intervenciones, también llamadas terapias de revisión de la vida, a menudo se dirigen a personas con depresión o que están en riesgo de desarrollar depresión. Estas intervenciones tienen como objetivo producir un cambio en la forma en que uno generalmente piensa y siente sobre uno mismo y su vida pasada.

La evidencia de la efectividad del trabajo con historias de vida se ha acumulado desde principios de la década de 2000. Los metanálisis han demostrado que dicho trabajo mejora el bienestar y alivia los síntomas depresivos. El metaanálisis más completo, de 128 estudios (Pinquart & Forstmeier, 2012), observó mejoras moderadas en la depresión y la integridad del ego y efectos más pequeños a propósito en la vida, la preparación para la muerte, el dominio, los síntomas de salud mental, el bienestar, la integración social y el rendimiento cognitivo. La mayoría de los efectos se mantuvieron en el seguimiento. Los efectos son más fuertes cuando la revisión de la vida se combina con técnicas psicoterapéuticas. Los efectos de la terapia de revisión de vida son similares a los de la terapia cognitivo‐conductual para adultos mayores. Hoy en día se reconoce como una intervención basada en la evidencia para la depresión en adultos mayores (Scogin, Welsh, Hanson, Stump, & Coates, 2005). Los efectos son evidentes en una amplia gama de participantes, aunque se encontraron mejoras mayores en los síntomas depresivos entre las personas con depresión clínica o con enfermedades físicas crónicas (Pinquart & Forstmeier, 2012). En un ensayo amplio de terapia de revisión de vida, casi no se encontraron diferencias en la eficacia de acuerdo con las características demográficas, los rasgos de personalidad o las funciones de reminiscencia (Korte, Bohlmeijer et al., 2012). Las personas más extrovertidas se beneficiaron un poco más de la terapia de grupo que las personas más introvertidas. Las personas que recordaban más para reducir el aburrimiento tenían menos probabilidades de beneficiarse. También hay evidencia de que los aumentos en el dominio y el significado de la vida explican el mecanismo de beneficio de estas intervenciones (Korte, Westerhof, & Bohlmeijer, 2012; Westerhof, Bohlmeijer, Van Beljouw, & Pot, 2010).

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