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Un término controvertido utilizado para describir el enfoque estadounidense del combate terrestre en Vietnam en el período de 1964 a 1968. Supuestamente desarrollado por el General William Westmoreland, comandante del Comando de Asistencia Militar de Vietnam (MACV), y algunos de sus oficiales de estado mayor, search and destroy fue utilizado para apoyar la estrategia de victoria por desgaste. De acuerdo con esta estrategia, las tropas estadounidenses exigirían pérdidas tan cuantiosas tanto al Viet Cong (VC) como al Ejército Norvietnamita (NVA) que, con el tiempo, ambos perderían su disposición a luchar. Westmoreland, que negó que la búsqueda y destrucción fuera alguna vez una táctica específica, esperaba que al mismo tiempo minimizara las bajas estadounidenses.

La clave para buscar y destruir era la superioridad americana en equipamiento y tecnología. Las fuerzas estadounidenses serían lanzadas en helicóptero, o marcharían desde los campamentos base, a áreas que tal vez ya habían sido despejadas de la cobertura de la selva por ataques de napalm o defoliación. Debían localizar unidades del VC o del NVA, fijarlas en su lugar y destruirlas, así como sus bases de apoyo y reservas de suministros. Luego, las tropas estadounidenses podrían ser levantadas de nuevo en helicóptero. La estrategia no estaba diseñada para apoderarse de territorio enemigo.

No todos los comandantes militares estuvieron de acuerdo con el enfoque de Westmoreland, y con el tiempo la búsqueda y destrucción resultó ineficaz. Una de las razones fue un suministro constante de refuerzos del NVA, lo que anuló la táctica de desgaste. Otro fue el hecho de que las fuerzas comunistas, en lugar de las estadounidenses, con frecuencia iniciaron la lucha y a menudo optaron por desvanecerse antes de que pudieran comenzar las tácticas de búsqueda y destrucción. Además, muchos Estados Unidos los políticos y los ciudadanos comunes, cuando se enteraron de misiones de búsqueda y destrucción o vieron fotos de operaciones tomadas por soldados o periodistas, se horrorizaron ante la violencia y la brutalidad, especialmente cuando parecía que aldeas enteras estaban siendo destruidas sin razón. Otros se preguntaban por qué la táctica no resultó en tomar territorio, en lugar de simplemente aumentar el número de muertos enemigos.

Este enfoque del combate terrestre comenzó a cambiar a batallas fijas más convencionales en 1969, momento en el que Westmoreland había sido reemplazado como comandante de MACV y más de los combates se entregaron al ejército survietnamita.

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